Katie Smith es una de las mujeres físicamente más fuertes que alguna vez haya jugado baloncesto. La frase “protector de moratones” le quedaba bien cuando mostraba la versatilidad para tomar esa posición.
Entonces, cuando menciona todas las cosas que hizo cuando creció en Ohio, como el ballet y el claqué, es posible que no se ajusten a la imagen de la “competidora feroz Katie Smith” que la mayoría tiene de ella. Pero ella trajo la misma mentalidad a esas cosas, también.
“Se trataba de seguir instrucciones y prestar atención a los detalles”, dijo Smith, citando dos cosas que siempre le gustaron. “Compitimos en el grifo, fue sobre el tiempo y el entrenamiento. Cuando miras hacia atrás, todo tiene el mismo diseño: intentar perfeccionar algo”.
Cuando Smith ingrese al Salón de la Fama del Baloncesto Naismith Memorial el viernes, todavía intentará obtener las instrucciones y los detalles correctos. Así es como ella está conectada. Cuando ingresó en el Salón de la Fama del Baloncesto Femenino en junio, ella fue la única de las homenajeadas que ingresó por debajo del tiempo de disertación asignado. Nadie más estaba cerca.
Ella clavará eso otra vez en Springfield, Massachusetts, porque eso es lo que Smith hace.
“Soy un poco más seguidora de las reglas que algunos”, dice, riéndose entre dientes. Sin embargo, lo más intrigante es que Smith también rompió las llamadas “reglas” de lo que se podría esperar de un guardia de 5 pies 11 en el juego femenino. Ella jugó como armador, escolta, alero y alero pequeño profesionalmente, y guardó las cinco posiciones.
En 2001 en Minnesota, lideró la WNBA en anotación a 23.1 PPG. En 2006 se convirtió en distribuidora de un equipo de campeones en Detroit. Todo el tiempo, ella era una de las defensoras más confiables de la WNBA.
“Eso fue parte de la longevidad de Katie, su capacidad para hacer lo que se le pidió”, dijo Sue Bird, de Seattle, quien jugó con y en contra de Smith en la WNBA y también fue su compañera de equipo de USA Basketball. “Al principio de su carrera, fue una anotadora directa, pero siempre fue cerebral, comprendió lo que estaba sucediendo a su alrededor y por qué estaba sucediendo. No fue sorprendente verla jugar de armador.
“Recuerdo que cuando estaba con Seattle, había ocasiones en que ella traía el balón, y luego cambiamos las pantallas y ella estaba protegiendo el 5 [centro]”.
El actual entrenador de Sparks, Brian Agler, entrenó a Smith con Columbus Quest de ABL y en la WNBA con Lynx. Dijo que, como defensor, Smith le recordó a otro gran jugador de todos los tiempos: Indiana Tamika Catchings.
“Katie y Tamika, en las trincheras, esos dos podrían coincidir con casi todos y causar problemas”, dijo Agler. “Katie fue una gran anotadora que llegó a entender que podía influir tanto en el juego defensivo como en el extremo ofensivo”.
Héroe de estado de casa
Smith, de 44 años, es de Logan, Ohio, a unas 49 millas al sudeste de Columbus, donde iría al estado de Ohio. Cuando era niña, también era una fan de los Ohio Bobcats, porque sus padres fueron a esa escuela, a 25 millas al sureste.
Smith tenía dos hermanos; toda la familia pasó un tiempo considerable en una camioneta conduciendo por todo el estado, y eventualmente por el país, con las diversas actividades de los niños Smith.
“Cuando era pequeño, tomaba ballet y tocaba. Estaba en 4-H y llevaba ovejas a la feria, cosía y cocinaba”, dijo Smith. “Siempre andábamos haciendo cosas. Los amaba a todos, pero el baloncesto realmente tenía todo lo que me gustaba.
“Son las cosas físicas, las habilidades, la fuerza que necesitas cuando estás apoyado en alguien y viceversa, la rapidez y el salto, y la parte cerebral, donde está cambiando cada segundo; estás tomando decisiones, eres leer cosas y tratar de aprovecharlas. Es perfecto porque es muy desafiante, constantemente te ataca y tienes que resolverlo “.
En la escuela secundaria, Smith hizo baloncesto, voleibol y atletismo, y pudo haberse destacado en los tres en la universidad. Pero el baloncesto fue, como ella dijo, lo que realmente “se estancó”. Altamente reclutada, optó por quedarse cerca de casa con Ohio State.
Su primera temporada fue épica; Smith fue aceptado como novato por las personas mayores de Buckeyes, que no estaban preocupadas acerca de qué tan joven era o quién tenía crédito. Ellos solo querían ganar. Ohio State finalizó con marca de 24-3 y obtuvo una semifinal N ° 1 en el torneo NCAA. El estado de Ohio sobrevivió a una dura final regional contra Virginia en Richmond, Virginia, 75-73.
Eso envió a los Buckeyes a la primera, y aún única, final de mujeres. En un enfrentamiento semifinal nacional de los Big Ten contra Iowa, Smith anotó tarde para enviar el juego a tiempo extra. Ohio State ganó 73-72, luego se enfrentó a Texas Tech y Sheryl Swoopes para el campeonato.
Fue otro juego cerrado, pero los Buckeyes se quedaron cortos esta vez, 84-82. Swoopes tenía un récord de 47 puntos en la final, y Smith anotó 28. Ambos seguirían siendo Naismith Hall of Famers; Swoopes fue incluido en 2016.
Ohio State no participó en el torneo de la NCAA en las temporadas sophomore y junior de Smith, pero regresó cuando ella estaba en su último año. Su carrera universitaria terminó en la segunda ronda de 1996 contra el eventual campeón Tennessee.
El ABL se lanzó ese otoño; la WNBA estaba programada para comenzar en 1997. Con un equipo allí mismo en Columbus, la ABL tenía sentido para Smith. The Quest ganó los dos títulos de la liga antes de que se cerrara en su tercera temporada.
Fue con The Quest, jugando para otro Ohioan, Agler, que Smith dijo que realmente comenzó a abrazar la defensa.
“Significó tanto como anotar una canasta”, dijo Smith. “El orgullo que tomamos en defensa era enorme. El baloncesto no es realmente complicado, es la misma acción que se establece de diferentes maneras, pero debe conocer al personal que está protegiendo y lo que le gusta hacer.
“Una vez que Brian comenzó a entrenarme, me encantaba jugar a la defensiva. Podía anotar 20 puntos y proteger al mejor jugador del otro lado. No todos hacen eso”.

 

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